La sfârșitul anilor '90, echipele care aveau sezoane modeste pe plan intern și nu reușeau să obțină un loc de cupă europeană în campionat, puteau ajunge totuși în Cupa Uefa, dacă trimfau în Cupa Uefa Intertoto. În 1999 era și cazul lui Juventus, echipă care terminase stagiunea '98-'99 pe un dezamăgitor loc 6 și urma astfel să joace în Intertoto cu scopul de ajunge să lupte pentru un trofeu european și în acel sezon, așa cum ”Bătrâna Doamnă” își obișnuise fanii în acea perioadă.
În România, sezonul 1998-1999 marca titlul câștigat de Rapidul lui Mircea Lucescu, Dinamo și Steaua completând podiumul. Ceahlăul Piatra Neamț terminase pe locul 9, dar a profitat că alte echipe din față nu au dorit să joace în Cupa Intertoto, astfel că ”galben-negri” urmau să reprezinte România (alături de FCM Bacău) în această competiție căreia multă lume nu-i dădea deloc importanță.
După două tururi ușoare în care nemțenii i-au eliminat pe lituanienii de la Ekranas (1-0, 1-0) și pe bosniacii de la Jedinstvo Bihac (2-1, 3-1), sorții au scos în calea Ceahlăului pe Juventus Torino, care fusese cu 3 ani în urmă campioana Europei (victorie cu Ajax la penalty-uri în 1996), iar mai apoi pierduse alte două finale, cu Borussia Dortmund în 1997 (1-3) și cu Real Madrid în 1998 (0-1).
Fotbal
Dinamo și FCSB, cele mai tinere echipe din Liga 1! Care sunt cele mai mici medii de vârstă din lume
IERI LA 12:27
Înainte de dubla manșă, italienii le-au propus nemțenilor ca ambele meciuri să se dispute în ”cizmă”, pentru a evita o deplasare lungă în România pentru o partidă care în opinia lor era o simplă formalitate. Dar președintele Gheorghe Ștefan a dorit neapărat să le ofere posibilitatea cetățenilor din Piatra Neamț să vadă la lucru una dintre cele mai galonate cluburi din lume.

18 iulie 1999, Juventus venea sub Pietricica

Astfel, pe 18 iulie 1999, într-o zi de sâmbătă, orașul moldovean fierbea de entuziasm pentru că Ceahlăul urma să joace cel mai important meci de la înființarea echipei, care urma să sărbătorească în toamna acelui an 70 de ani de existență. Atmosfera în cadrul clubului era foarte încordată, cererile de bilete depășeau cu mult capacitatea micuței arene de sub Pietricica (pe atunci nemodernizată), iar oficialii doreau să facă o impresie deosebită măcar prin organizarea meciului, pentru că un rezultat pozitiv ere greu de anticipat ținând cont de numele adversarului.
Dar jucătorii lui Viorel Hizo s-au autodepășit în acea seară și au fost aproape să răpună marele Juventus la Piatra Neamț, meciul încheindu-se în cele din urmă la egalitate, scor 1-1. Daniel Scânteie l-a învins pe marele Van der Sar și a deschis scorul pentru nemțeni în minutul 28. Alessio Tacchinardi a reușit egalarea în minutul 57 pentru echipa condusă de pe bancă de unul dintre cei mai importanți antrenori din fotbalul mondial al ultimilor 20 de ani, și anume de Carlo Ancelotti.
Declarația antrenorului italian de după meci rămâne una memorabilă prin enumerarea unor nume de jucători care făceau parte din echipa torineză: ”A fost un meci greu pentru noi, dacă avem în vedere momentul în care se află echipa noastră cu pregătirea şi ritmul în care s-a jucat în prima repriză. Rezultatul este just pe ansamblul meciului şi apreciez că cele două formaţii şi-au împărţit superioritatea. La Cesena nu vor juca Zidane şi Del Piero, dar îi voi convoca pe Inzaghi, Davids şi Montero. Nu cred că se pune problema calificării”.
De partea cealaltă, ”dulăul” Hizo își felicita jucătorii și era încrezător că echipa sa nu se va face de râs la meciul retur, chiar dacă șansele de calificare erau aproape inexistente: ”Ceahlăul a făcut o primă repriză bună, în care am avut şase cornere şi am marcat un gol. În a doua repriză s-au speriat la gândul că pot învinge Juventusul şi s-au mai domolit. Cu puţină şansă, acest meci putea fi câştigat de Ceahlăul, dar n-am nici un motiv să fiu nemulţumit de acest egal. Am reuşit, prin organizarea jocului, să nu pierdem acest meci. Mi-a lipsit foarte mult Botez, un jucător cu o capacitate tactică deosebită, iar în retur îmi va lipsi Grozavu. Nu-mi fac nici un fel de iluzii în privinţa calificării, dar nu vom pierde ruşinos la Cesena, de asta vă asigur”.
Returul s-a disputat la Cesena și s-a încheiat fără gol, dar torinezii au mers mai departe datorită golului marcat în deplasare. Ceahlăul părăsea competiția, dar o făcea de pe un cal mare, cu fruntea sus și cu mândria că a reprezentat cu cinste fotbalul românesc într-o confruntare în care a pornit cu șanse infime.

După 21 de ani Ceahlăul aproape a dispărut

Din păcate pentru formația moldoveană, acel moment când a făcut cunoștință cu fotbalul mare nu a fost un punct de plecare către acesta, ci a rămas doar cota maximă la care a ajuns echipa vreodată. La 21 de ani distanță de la acel meci echipa nemțeană este într-o situație dezastruoasă, abia a promovat în Liga a 3-a, perpectivele creării unei echipe care să viseze măcar la performanța din 1999 fiind aproape nule. Între timp, Juventus a mai jucat alte trei finale de Champions League (toate pierdute) și a câștigat o sumedenie de trofee interne, iar astăzi este una dintre cele mai importante echipe din lumea fotbalului.
Acum, la 21 de ani de când Juventus pleca doar cu un egal de la Piatra Neamț, nu putem fi decât nostalgici după acele vremuri în care fotbalul românesc propunea echipe care să se lupte de la egal al egal cu marile forțe ale Europei. Pentru a ne putea imagina cât de importantă a fost acea performanță a Ceahlăului din 1999 ar trebui să facem o comparație cu zilele noastre. Oare cum ar arăta o dublă manșă între Napoli sau Milan (locul 6-7 în Serie A la egalitate de puncte) și FC Voluntari, Sepsi sau Hermannstadt (locurile 8-9-10 în Liga 1)?
Cu siguranță, microbiștii mai în vârstă își aduc aminte cu plăcere de acel meci istoric pentru Ceahlăul, însă din păcate cei mai tineri nici nu știu că a existat această echipă, care deși acuzată (poate pe bună dreptate) de-a lungul vremii de lucruri necurate, a reprezentat o pată de culoare pe harta fotbalului românesc.
Fotbal
Cât de greu este să fii antrenor în Premier League? Doar Espirito Santo îl mai salvează pe Nuno
IERI LA 11:32
Fotbal
Abramovich, gata de cea mai mare nebunie: un sfert de miliard de euro pentru transferuri "la pachet"
IERI LA 09:49