La mijlocul anului trecut, Ronnie O'Sullivan, văzut de mulţi cel mai bun jucător din istorie, trăgea un semnal de alarmă asupra faptului că nimeni nu vine din spate în snooker. Un individ direct, care nu se teme niciodată să spună ce simte, chiar dacă uneori deranjează, "Racheta" a făcut o declaraţie care va rămâne în istorie. "La cum joacă cei tineri, ar trebui să pierd un braț și un picior ca să ies din Top 50".
"Dacă m-ai fi întrebat în 1992, ți-aș fi spus că nu (n.r. că nu va crede că, după aproape 30 de ani, va fi încă printre cei mai buni din lume). Însă dacă te uiți acum la standardul de joc, atunci aș spune da. Jucătorii ca mine, ca John Higgins, ca Mark (n.r.Williams) sunt încă în faţă pentru că, dacă te uiți la jucătorii tineri care vin din urmă, aceştia nu sunt deloc buni. Mulți dintre ei ar fi pe jumătate decenți la categoria amatori... nu, nici măcar la amatori, atât sunt de slabi. Mă uit la ei cum joacă și îmi spun că ar trebui să pierd un braț și un picior ca să ies din Top 50. De aceea încă mai dominăm noi jocul. Te uiți în jur și te întrebi cine e bun dintre cei nou veniți. Eu încă joc la 44 de ani, Higgins are la fel, 44 de ani, nu ar trebui să concurăm, însă suntem norocoși, nu vine nimeni din spate să ne dea la o parte", spunea Ronnie pentru BBC, în 2020.
Iar statistica îi dă dreptate aproape 100% lui Ronnie. În ultimii doi ani, dacă luăm în calcul toate turneele importante, doar 4 sportivi sub 30 de ani au reuşit să câştige un titlu: Luca Brecel şi Kyren Wilson, care împlineşte în acest an 30 de ani (ambii sportivi consacraţi) şi chinezii Yan Bingtao (21 de ani) şi Zhao Xintong (24 de ani).
Campionatul Mondial
O'Sullivan și-a amintit de drama trăită la primul titlu câștigat la Crucible: "Acum a fost diferit"
03/05/2022 LA 16:59
Pentru a avea o imagine cât mai fidelă a raportului de forţe, trebuie amintit şi că veteranul John Higgins a reuşit, doar în acest sezon, deja 4 finale. Există foarte puţini tineri de valoare care să vină din spate, iar specialiştii sunt de părere că doar chinezii mai sus amintiţi pot aduce un suflu nou în snooker.
Câştigătorii de turnee în sezonul 2020-2021
  • European Masters (Mark Selby)
  • English Open (Judd Trumo)
  • Championship League (Kyren Wilson)
  • Champion of Champions (Mark Allen)
  • Openul Irlandei de Nord (Judd Trump)
  • UK Championship (Neil Robertson)
  • Scottish Open (Mark Selby)
  • World Grand Prix (Judd Trump)
  • Masters (Yan Bingtao)
  • German Masters (Judd Trump)
  • Shoot Out (Ryan Day)
  • Welsh Open (Jordan Brown)
  • Players Championship (John Higgins)
  • Gibraltar Open (Judd Trump)
  • WST Pro Series (Mark Williams)
  • Tour Championship (Neil Robertson)
  • Championship League (Kyren Wilson)
  • Campionatul Mondial (Mark Selby)
Câştigătorii de turnee în sezonul 2021-2022
  • British Open (Mark Williams)
  • Openul Irlandei de Nord (Mark Allen)
  • English Open (Neil Robertson)
  • Champion of Champions (Judd Trump)
  • UK Championship (Zhao Xintong)
  • Scottish Open (Luca Brecel)
  • World Grand Prix (Ronnie O'Sullivan)
https://i.eurosport.com/2006/01/10/238960.jpg
Ding Junhui e de aproape 20 de ani în circuit și a devenit un reper pentru mulți asiatici

Chinezii, viitorul snookerului?

James Wattana a fost probabil primul mare nume din Asia care a devenit model pentru generațiile ce au venit, dar popularitatea snookerului a cunoscut o expansiune nemaiîntâlnită, în special în China, odată cu "fenomenul Ding Junhui".
Fost finalist al Campionatului Mondial în 2016, Ding a ajuns pe primul loc în clasament și a devenit o sursă de inspirație pentru milioane de tineri. "Enter The Dragon" a debutat în circuitul profesionist în 2003, la doar 16 ani, și a impresionat de la început, astfel că și mai mulți copii au fost atrași de masa de snooker. Pentru destui există și o motivație suplimentară, dincolo de performanța în sine: aproape toți jucătorii profesioniști din China sunt stabiliți și se antrenează în Anglia, astfel că snookerul devine o cale de a pleca dintr-o țară în care traiul dus nu e unul ideal.
S-a ajuns astfel ca, din cele 21 de națiuni care au jucători în World Snooker Tour, China să fie a doua țară cu cei mai mulți profesioniști, după Anglia. În curând, aceste locuri se vor inversa, sunt de părere specialiștii. Se estimează că aproximativ 50 de milioane de chinezi joacă snooker, adică aproape cât are populație Anglia (56,2 milioane, în iulie 2021).
Dacă în Regat snookerul nu mai atrage foarte mult tinerii, audiențele în China sunt în creștere continuă. 400 de milioane de oameni au privit finala Mondialului din 2021, dintre Mark Selby și Shaun Murphy. Vorbim despre un ultim act care nu a avut, deci, un sportiv asiatic implicat și care nici nu a reprezentat rețeta ideală (un Ronnie O'Sullivan - John Higgins sau Ronnie O'Sullivan - Mark Selby ar fi fost cu siguranță mai atractive).

Yan Bingtao, marea speranță a snookerului din China

Evident, având atât de mulți sportivi cu potențial, China poate să vină oricând cu un nume nou în elită. Dar, în acest moment, Yan Bingtao, numărul 15 mondial, e considerat de specialiști drept sportivul cu cele mai mari șanse pentru a se menține în elită pe termen lung.
Yan Bingtao nu avea încă împliniți 21 de ani când l-a învins pe John Higgins cu 10-8 în finala de la Masters, iar mulți specialiști îl consideră deja un candidat cert la poziția de lider all-time al snooker-ului din China, cu potențial de a atinge performanțe inaccesibile până acum chiar și lui Ding Junhui, finalist la Crucible în 2016.
La numai 21 de ani, Bingtao a adunat deja premii în valoare totală de peste un milion de lire sterline, fiind un sportiv cu o explozie fantastică, a cărui afirmare a venit foarte devreme.
Lumea snookerului a făcut cunoștință cu Yan Bingtao în 2014, când acesta a devenit cel mai tânăr campion mondial din snooker la nivel de amatori. Avea doar 14 ani și prelua “coroana” de la conaționalul Zhou Yuelong, care se impusese la ediția precedentă, fiind cu un an mai vârstă decât Yan. China își anunța atunci o generație de senzație, având în vedere faptul că în 2013 finala Campionatului Mondial de amatori a fost disputată de doi jucători chinezi, iar între 2013 și 2015 patru dintre cele șase poziții în finalele acestei competiții fuseseră acaparate de jucători din această țară.

Yan Bingtao, campion la Masters 2021

Viza pentru Regatul Unit, marele baraj în calea lui Yan Bingtao

Însă dincolo de fantasticul succes de la Mondialul de amatori din India, în fața lui Yan Bingtao se așternea o mare decepție, ce ar fi putut să îi compromită moralul. Titlul mondial îi asigurase biletul de acces în circuitul mondial profesionist de snooker pentru sezonul 2015/2016, însă Yan nu a primit viza pentru Regatul Unit, fiind nevoit să rămână în China natală.
Abia un sezon mai târziu jucătorul născut la Zibo, în provincia Shandong din estul Chinei, a reușit să își înceapă oficial cariera în circuit, devenind primul jucător profesionist născut în anii 2000. Totodată, Bingtao a luat decizia de a urma pașii făcuți în adolescență de cel mai important produs al snooker-ului din China, fostul număr unu mondial Ding Junhui, mutându-se în Regatul Unit, mai exact la Sheffield, pentru a-și șlefui jocul și a-și da cea mai bună șansă în carieră.
Fără discuții, poate fi campion mondial. China este norocoasă să aibă un asemenea jucător. | John Higgins
Au urmat ani de vis pentru asiatic. În 2019, Yan Bingtao a câștigat primul său trofeu ca profesionist, la Riga, după 5-2 în finală cu Mark Joyce, într-un turneu de puncte ce a dispărut între timp din circuit. Devenea pe loc cel mai tânăr câștigător de turneu de puncte în circuitul mondial după Ding Junhui (2006) și al treilea sportiv al Chinei cu trofeu în snooker-ul mare.
În luna decembrie a aceluiași an, Bingtao contribuia la o altă pagină de istorie a snooker-ului din China, fiind implicat în prima semifinală disputată între doi jucători chinezi în cadrul unui turneu din "Tripla Coroană". Se întâmpla la Campionatul Regatului Unit și era primul meci oficial dintre Ding și Yan, ca o predare de ștafetă, chiar dacă mai experimentatul jucător s-a impus acolo.
Anglia este acum "acasă" pentru chinez, lucru confirmat de o decizie ce avea să îi fie răsplătită din plin: Yan Bingtao a rămas în Regat pe durata pandemiei de coronavirus, spre deosebire de Ding Junhui, care a plecat în China și mai apoi a avut mari bătăi de cap pentru a reveni în Anglia pentru reluarea turneelor.
Abia când a povestit ce a făcut pe durata pandemiei, îți mai aduci aminte că, până la urmă, Bingtao este încă un copil al circuitului: “Am jucat multe jocuri pe calculator, m-am uitat la filme și am urmărit înregistrări cu meciurile mele mai vechi”.
Victoria lui Yan la Masters este fantastică. Este unul dintre cei care îți lasă impresia că vor câștiga mult pe mai departe. Ca la apariția lui Stephen Hendry, John Higgins sau Mark Williams, îți spui: el va reuși multe. | Ronnie O'Sullivan
  • Debutant la Masters la ediția din 2021, Yan Bingtao a reușit trei victorii în joc decisiv în primele trei partidei, la Neil Robertson, Stephen Maguire și Stuart Bingham, învingându-l apoi în finală pe John Higgins cu 10-8.
  • Doar doi jucători au câștigat până acum titlul mondial atât ca amatori, cât și ca jucători profesioniști: Ken Doherty și Stuart Bingham.
https://i.eurosport.com/2021/12/06/3267139.jpg

Zhao Xintong, al doilea mare pariu al Chinei în snooker

Zhao Xintong este al doilea mare pariu al Chinei pentru viitor. Tânărul de 24 de ani a arătat că are un joc incredibil de solid la UK Championship, acum mai puțin de două luni, când l-a învins pe Luca Brecel cu 10-5 în finala întrecerii. Jucătorul asiatic a fost mult timp prezentat ca un tânăr foarte talentat, dar nu a fost niciodată într-o finală profesionistă înainte de UK Championship 2021.
El a ieșit pentru prima oară în luminile rampei în 2012, la doar 15 ani. Un an mai târziu, l-a învins pe veteranul Steve Davis, la International Championship, determinându-l pe sextuplul campion mondial să spună: "Băiatul ăsta e fabulos de bun. E mai bun decât a fost oricine altcineva la această vârstă. Și îl includ aici și pe Ronnie O'Sullivan (n.r. cel mai mare talent din istoria snookerului)".
Câțiva ani nu a reușit să își continue ascensiunea fulgerătoare, dar la English Open 2016 a revenit din nou în atenția tuturor, când după o victorie la 0 în primul tur, a dat în manșa secundă peste O'Sullivan. Asiaticul l-a condus pe Ronnie cu 3-2, după breakuri impresionante (130, 107 și 80), dar a clacat mental pe final de meci și a pierdut disputa în decisiv.
A urmat o creștere lentă dar sigură pentru Xintong, care în stagiunea 2018-2019 s-a calificat pentru primul său tablou principal de la Crucible (Campionatul Mondial). Un an mai târziu a urcat în clasament până pe 29, Ronnie O'Sullivan, Stephen Hendry sau Alan McManus spunând toți că Zhao va deveni într-o bună zi numărul unu mondial, potențialul său fiind imens.
Acum, după UK Championship, presiunea câștigării unui turneu a coborât de pe umerii lui Zhao, care, dacă va găsi o cale să rămână la fel de consistent pe termen lung, cu siguranță va fi unul dintre marii jucătorii ai următorilor 15-20 de ani.

Senzația Zhao Xintong a câștigat pentru prima dată Campionatul Marii Britanii, după o finală superbă

De ce nu reuşesc tinerii britanici să mai impresioneze în snooker?

Până la apariția asiaticilor în circuitul de snooker, toți jucătorii de top erau, aproape în exclusivitate, din Regatul Unit sau din Irlanda. Între timp, lucrurile s-au schimbat, iar o posibilă explicație stă în faptul că baza de selecție nu mai e la fel de mare ca în trecut. Destul de ciudat, având în vedere că britanicii îi pot avea ca modele pe jucători ca Ronnie O'Sullivan, Mark Selby, Judd Trump, John Higgins sau Mark Williams.
Audiențele arată, însă, că tinerii nu sunt foarte pasionați de snooker, iar "Asul din pachet", Judd Trump, a vorbit în urmă cu mai multe luni despre faptul că acest sport e încremenit în timp și ar trebui să se schimbe ceva, pentru a deveni mai popular.
"Cred că snookerul este blocat puțin, a rămas în urmă față de alte sporturi și nu este de ajuns ce se face pentru imaginea snookerului. Mă uit la golf și își schimbă echipamentul mereu, vor să fie mai atractivi pentru tânăra generație”, a afirmat Trump.
"Oamenii nu mai vor să fie îmbrăcați ca acum 40 de ani, iar snookerul rămâne în urmă, rămâne blocat în obiceiurile vechi, în timp ce alte sporturi au evoluat. Nu vreau să fiu blocat într-o vestă la Crucible, nu mai este cool să porți asta în ziua de azi; dacă eu cred asta... e clar că cei mai tineri decât mine gândesc la fel. Jucătorii de golf poartă hanorace, au Air Max în picioare. Ca să faci noi staruri și să faci acest sport popular din nou trebuie să te adaptezi vremurilor. Păstrează pantalonii, pantofii, poate tricouri polo sau ceva mai relaxat. Nu trebuie să fii la costum mereu când vii la o partidă. Asta ar atrage și mai mulți sponsori, e greu să atragi când faci același lucru an de an", a continuat Trump.
Renunțând la ironiile de care am vorbit în startul articolului, Ronnie O'Sullivan a tratat la rândul său foarte serios problema noii generații.
"Racheta" a vorbit despre lipsa turneelor la nivel de amator, astfel că tinerii nu au unde să se călească. Neavând acest examen al umilinței, mulți ajung să se considere mult mai buni decât sunt, iar, în momentul în care se lovesc cu capul de pragul de sus (când sunt învinși de profesioniștii cu experiență), nu știu să gestioneze situația. Nu doar că își pierd încrederea, dar sunt tentați să renunțe. Arderea etapelor e apanajul multor jucători talentați, care neavând o bază solidă, se zbat în mediocritate mult mai mult decât înainte.
"Sunt mulți jucători în circuit care cred că sunt mai buni decât sunt cu adevărat, iar asta este o problemă, din punctul meu de vedere. Este o mentalitate periculoasă, caracterul îl dobândești abia atunci când ai parcurs toate etapele. Eu cred că acesta este motivul pentru care eu, Higgins și Williams supraviețuim, pentru că avem acel background. Nu pentru că suntem cei mai buni, cei mai tineri sau cei mai puternici, ci pentru că avem ceva mai mult pe care ne putem baza", a mai spus Ronnie O’Sullivan.
Campionatul Mondial
Cum s-a manifestat O'Sullivan, imediat după ce a rescris istoria în snooker. Momente mai rar văzute
02/05/2022 LA 20:42
Campionatul Mondial
Ronnie i-a lăsat fără cuvinte pe experți! Cum au comentat evoluția "Rachetei" din finala CM
02/05/2022 LA 08:36